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成立“平头哥半导体有限公司”,阿里巴巴起名真的任性

这家公司由中天微与达摩院芯片团队整合而成,在前期由阿里巴巴集团给予足够的投入和支持,运行数年后形成盈利能力,最终成长为一家自负盈亏的企业。

2018年杭州云栖大会上,阿里巴巴CTO、达摩院院长张建锋在2018云栖大会上介绍,阿里将把此前收购的芯片公司——中天微系统有限公司(以下简称中天微),和达摩院自研芯片业务一起,整合成一家芯片公司——平头哥半导体有限公司,推进云端一体化的芯片布局。

界面新闻在采访时询问该公司是否有独立融资计划,阿里巴巴没有回复。

这个名字起得尤其任性。天猫、蚂蚁、菜鸟、飞猪…阿里巴巴动物园又多了一名新成员。在接受媒体采访时,达摩院计算技术实验室研究员骄旸介绍,“平头哥”这个名字的由来,和“达摩院”一样,都是马云拍板决定。

这背后源自马云最近的一次非洲之旅。平头哥是蜜獾的别称,蜜獾是鼬科蜜獾属下唯一动物,栖息于热带雨林和开阔草原地区,是“世界上最无所畏惧的动物”。象征阿里巴巴做芯片业务的投入和决心。

“阿里巴巴开发芯片并非为了竞争,而是普惠,让所有人在任何时候、任何地方都能利用和分享这些技术。”马云说。物联网时代即将到来,人们需要更便宜、更有效、更有包容性和更安全的芯片。

这家新公司部分由阿里巴巴之前收购的中天微和达摩院芯片科研人员构成。自研芯片业务团队是今年年初成立,是第一个以自研芯片开发为主要目的团队。主要是集中在AI芯片上。成立新公司,表示芯片业务已经是阿里巴巴集团战略的事情,而不仅仅是一个业务部门。

阿里巴巴不是第一个涉足芯片的互联网公司。

互联网巨头谷歌、亚马逊等都已介入或正准备介入,其中谷歌已在芯片方面取得一些成功,其推出的TPU芯片在进行在进行神经网络运算方面性能较同期的CPU、GPU有超过15倍的提升,在能效方面更有超过30倍的提升。

作为一家互联网公司,谷歌TPU有优异的表现还因为它有庞大的数据量,整个TPU芯片都是基于它自己的业务来的。谷歌自己在硬件上也有长期的积累。作为全球最大的互联网公司,采购的服务器芯片占Intel服务器芯片出货量约5%,如此庞大的需求足以支撑它进行自主芯片研发,为此早在2003年就开始为此做准备。

除了自己的业务外,谷歌自主研发芯片看中的另一个关键点是,较传统芯片来看,英伟达的GPU确实能将性能提高10倍以上。但GPU依然有很大的缺陷,其实不能完全满足AI算法的需求。谷歌需要更高效的,针对人工智能某个特定方向设计的芯片,比如做相应的神经训练。

这是一块儿相对还没有巨头垄断的市场。

众多公司纷纷加入AI芯片创业浪潮。就阿里巴巴本身来讲,达摩院虽然刚刚成立一年,但旗下的员工都是在传统芯片领域服务多年。达摩院人员年龄基本已经拉高了阿里巴巴的平均年龄。以接受采访的达摩院计算技术实验室研究员骄旸来说,他已经在芯片领域工作超过10年。

芯片是达摩院成立之初就规划的重要研发方向之一,为了让该项业务快速推进,阿里此次成立集团全资控股的专门公司,不仅仅开展研发任务,还要产业化推广、构建生态。阿里进入芯片领域的整体策略是云端一体,自研与生态合作结合,独立芯片公司初期主要研发人工智能芯片和嵌入式芯片。

今年4月,阿里巴巴全资收购中天微,中天微是中国大陆唯一的自主嵌入式CPU IP Core公司,当前,基于中天微CPU IP核的SoC芯片累计出货量已突破8亿颗。

未来,阿里将打造面向汽车、家电、工业等诸多行业领域的智联网芯片平台,“我们希望这家企业的芯片能大大提高智联网的计算力,其芯片产品还可以通过云服务,以更高的性能和更低的成本赋能更多的企业。”张建锋说。

芯片是计算力的核心,而计算力则是所有人工智能应用的基础。今年4月,达摩院宣布正研发一款神经网络芯片——Ali-NPU,该芯片将运用于图像视频分析、机器学习等AI推理计算,其性能功耗比将是同类产品的40倍。

阿里方面透露,这款AI芯片预计明年下半年面世,首批芯片将应用在阿里数据中心、城市大脑和自动驾驶等云端数据场景中。未来将通过阿里云对外开放使用,使得语音识别、图像识别等AI能力可以在云端使用。

以阿里城市大脑首先部署的城市杭州为例,在运用阿里芯片的模拟验证测试中,得益于阿里芯片提供的强大算力,铺设城市大脑的硬件成本可以节约35%。

“AI芯片在云端的使用,将突破城市大脑、工业大脑、农业大脑等AI产品成本限制,加速规模化普及。”达摩院芯片技术部负责人骄旸表示。

骄旸透露,在某种意义上,阿里巴巴即将面世的芯片突破了算力的瓶颈,人工智能的算法可以向更复杂的模型进化,孵化新的应用,进而能推动人工智能的整体进程。阿里巴巴比较提倡”换道超车“。AI是全新的应用。PC时代造就了英特尔、移动互联网时代造就了苹果、高通,在AI时代,阿里希望成为下一个弄潮儿。

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