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私人航天公司SpaceX的载人飞船首次发射升空

这是私人航天公司建造的载人航天飞船的首次试飞。

图片来源:SpaceX

美国东部时间3月2日凌晨2点49分,在佛罗里达州肯尼迪航天中心,美国太空探索公司(SpaceX)使用“猎鹰9”火箭将载人型“龙”飞船(Crew Dragon)送入了太空。

飞船上的唯一“乘客”,是一个身穿SpaceX宇航服的机械假人。

首次载人型“龙”飞船发射现场 图片来源:NASA 
 猎鹰9号运载火箭成功回收 图片来源:NASA
 太空中的载人型“龙”飞船 图片来源:NASA

在这次被称为“头号演示”(Demo-1)的飞行任务中,载人“龙”飞船预计于美国东部时间3月3日凌晨与国际空间站进行对接,为宇航员送去181公斤的物资和辐射检测仪,并将科学样本和使用过的仪器带回地面。

该飞船最终将于3月8日降落在佛罗里达州附近的大西洋海域。

这是私人航天公司建造的载人航天飞船的首次试飞。

美国宇航局官员表示,这次飞行测试的目标在于验证载人“龙”飞船和地面系统的端到端操作能力,在轨、对接和着陆操作系统的稳定性,以及测试航空电子系统、对接系统、通信/遥测系统、环境控制系统、太阳能电池组、电力系统以及推进系统等关键系统的在轨运行情况。

发射前的“猎鹰9”火箭 图片来源: SpaceX

SpaceX官网资料显示,载人“龙”飞船高约8.1米,直径4米,发射时最大载荷6000公斤,返回时最大载荷3000公斤,最多可搭载七名宇航员进入地球轨道甚至更宁愿的地方。

该飞船的紧急逃生系统可在紧急情况下帮助宇航员迅速安全撤离,逃生舱装有八个Draco发动机,可在五秒内带宇航员逃至500米之外。飞船上还安有四扇舷窗,并配置了环境控制与生命支持系统,可使舱内温度维持在18至26度之间。

载人型“龙”火箭内观 图片来源:SpaceX

按照计划,SpaceX将于今年6月进行不载人的“飞行中止”测试,若两次试飞均顺利完成,将于7月开展首次载人飞行,搭载两名美国宇航员进入太空。

“飞行中止”测试指的是,人为终止飞行,测试逃逸系统,以确保宇航员在飞行过程中遇到问题可从火箭上逃脱。

载人“龙”飞船的本次发射原定于今年1月7日,因种种原因一再推迟。美国国家航空航天局(NASA)表示,技术人员已经完成了大量准备工作,确保“龙”飞船不会对国际空间站和站内宇航员造成伤害。

此次发射被美国媒体称为“历史性”的发射。美国航天局副局长威廉·格斯登美尔称,这是让美国宇航员搭乘“美国制造”重返太空的关键一步。

载人飞船和航天飞机是运送宇航员进入太空并返回的两种方式。与中国、俄罗斯选择研究载人飞船不同,美国选择了运载能力更大、可多次重复使用的航天飞机。但由于安全系数低和运营成本高于预期,美国在2010年宣布放弃航天飞机。

2011年,“奋进号”航天飞机完成最后的飞行任务后,NASA的航天飞机全部退役。美国宇航员不得不选择花费数千万美元的“票价”,搭乘俄罗斯飞船往返于地面和国际空间站。目前,三个俄罗斯“联盟号”载人飞船的座位售价约为8000万美元。

为节约经费,以便开展难度更大的深空探索,NASA决定尝试租用私人载人飞船将宇航员送入太空。

2014年,NASA与波音公司、SpaceX分别签订金额为42亿美元和26亿美元的合同,这两家企业分别研制载人飞船。但由于研发过程中困难重重,载人飞船首飞时间从2017年起一再推迟。

波音公司计划于今年4月完成CST-100Starliner飞船的首次非载人发射。

作为全球最知名的私人航天公司,SpaceX由埃隆·马斯克投资创立于2002年6月。该公司目前已创造出了多项第一,已成功完成了35次火箭回收。

SpaceX副总裁汉斯·克尼希斯曼在此前接受采访时表示,研制载人宇宙飞船是公司的核心任务。

未来,SpaceX计划开发下一代发射载具和宇宙飞船——BFR火箭和BFS飞船,首张登月“机票”已于去年以1.75亿美元的价格售出。同时,SpaceX的火星计划也在进行中。

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