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生源短缺,英格兰地区最大私立院校破产了

一场严峻的生源争夺战已经摆在了这些私立高校面前。

图片来源:视觉中国

记者 | 司雯雯

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对于排名相对靠后、生源竞争力不足的英国高校来说,关乎生死的至暗时刻或许已经到来。

7月30日,英格兰地区最大的私立高等教育院校格林威治管理学院(Greenwich School of Management,以下简称“GSM”)宣布破产,将在9月底本学期结束后停止授课。274名员工面临裁员风险,现有的3571名学生需转至其他高校继续学业。

GSM成立于1973年,在伦敦设有格林威治及格林福德两个校区及一个学习中心,主要提供商科学位课程,是一所由克利伯集团有限公司设立的私立大学。

对于GSM等私立高等教育机构而言,能否招收到足够的学生是其生存的基础。与接受补贴的公立大学不同,英国私立高校以学生学费为主要收入来源,很难获得政府直接提供的财政补贴。政府支持私校的主要方式是根据其招生数量,由政府下辖的学生贷款公司向学校先行缴纳学费。

而压垮这所英格兰地区最大私立高校的,正是日益加剧的生源压力。GSM官网发布声明称,其面临着“极具挑战的市场条件”,学生招募数量不足且流失严重,学费收入难以维持学院运转。据英国《电讯报》报道,高等教育监督机构英国学生学务办公室(the Office for Students)统计,2018年该校学生数量为5440名,但一年内学生流失将近2000名。为了解决财政压力,GSM从2019年春季开始寻觅买家以引入资金,但这一举措并未奏效,它不得不启动破产程序。

GSM的学生减少与其在2017年11月曝出骗取学生贷款事件有关,但其面临的生源危机并非个例。美国媒体雅虎新闻此前报道,英国有19所大学出现运营亏损,三所私立高校濒临破产,经费短缺,依靠短期贷款勉强维持生计,已计划关闭学校。

在与同侪竞争方面,英国私立高校并无优势。2015年,英国政府全面放开对大学本科招生名额的限制,为了争抢学生,各所大学发出的录取通知数量激增。根据英国院校服务中心(Universities and Colleges Admissions Service)数据显示,2018年英国高校无条件录取人数比例在5年间翻了10倍,从2013年的1.1%增长至22.9%,达到51615人。尽管新政策提高了学生们的报考热情,但排位靠后的大学在“食物链”上处于弱势位置,无法争抢更多生源。

与此同时,高昂的学费也使这批排名靠后的私立学校进一步丧失了竞争优势。2012年,英国高校调整学费标准,超过30所高校的本科学费提高至9000英镑,研究生和留学生的学费价格更高。

没有优势招收留学生,英国私立学校在招收本地生方面也并不容易。本国学生更倾向于学费更加低廉的公立学校,或者综合实力较强的私立学校。此外,随着英国老龄化人口结构的发展,预计到2021年,英国学生的潜在人数将减少20万。

在生源争夺赛中,排名靠后的私立高校生源不断被削减。英国高等教育统计局统计数据显示,过去十年间,伦敦城市大学本科招生数量减少了62%,西伦敦大学下降了44%,坎布里亚大学下降了41%。

为了增强对学生的吸引力,扩建教学楼、宿舍楼等成为众多实力较弱的高校提高教学质量和环境、提高学费收入的选择,但这也进一步加剧了高校短期内的债务压力。据英国学生学务办公室数据显示,2018年英国高校的私募债务已达百亿英镑。其中,没有政府财政资金支持的私立高校处境艰难,以美国债务投资公司Pricoa为首的13家美国基金,成为这些私立大学的主要资金来源。“有的大学只能依靠过渡性贷款以支撑到学生们的学费到账,他们为了生存只能贷款”,英国教育专家马特·罗伯(Matt Robb)表示。

已宣布破产的GSM自2016年底获得注资总额达到2200万英镑,但这依然无法挽回颓势。在激烈的生源争夺赛中,处于劣势的私立高校难以获得更多学费支持,一旦资金断裂,便会面临破产危机。

马特·罗伯此前表示,伦敦是英国最受欢迎的留学地,如果伦敦的大学都无法坚守,那么一些偏远地区的大学可能面临的是更大的危机。作为地处伦敦的大型私立院校,GSM的破产或许说明对排名靠后的英国私立学校而言,应对这场激烈的生源争夺战并不轻松。

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