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特朗普前顾问班农被捕,涉2500万美元边境墙筹款欺诈

班农等四人被指控合谋电信欺诈以及合谋洗钱,其中每项指控最多可面临20年刑期。

图片来源:视觉中国

记者 崔璞玉

前白宫顾问班农(Steve Bannon)当地时间周四上午被捕。他和其他三人被指控在一个名为“我们筑墙”的在线筹款活动中欺诈数十万捐赠者。

当天下午,班农首次参加听证会,并申请无罪审判。下一次审前听证会将于8月31日举行。

距离美国大选还有75天,班农在特朗普老家、民主党人传统阵地纽约被捕的时间点很微妙。这对特朗普的选情有多大影响,将是舆论关注的重点。

提起诉讼的纽约南区检察官称,这项活动筹集了逾2500万美元。班农是这一活动的咨询委员会主席,该组织成员均为特朗普的支持者。

代理检察官施特劳斯(Audrey Strauss)在一份声明中指出,正如被指控的那样,被告欺骗了数百万捐赠者,利用他们对资助修建边境墙的兴趣,筹集了数千万美元,并谎称所有这些资金都将用于建筑工程。

除了班农,一同被起诉的还有科尔法奇(Brian Kolfage)、巴多拉托(Andrew Badolato)和希亚(Timothy Shea)。他们被指合谋电信欺诈以及合谋洗钱,其中每项指控最多可面临20年刑期。

自2018年12月开始,这四人说服民众为“我们筑墙”活动捐款,并对公众表示,他们不拿一分钱薪水或补偿,筹集的资金将全部被用来“执行使命,实现目的”。班农曾公开宣称,他们是志愿者组织。

但起诉书指出,该组织通过伪造发票和虚假的“供应商”安排,来掩盖实际情况。活动发起人科尔法奇从中获得了逾35万美元,班农则获得了超过100万美元,并利用一家未具名的非营利组织来支付其个人开销。

据这个组织称,他们从50万名捐助者那里筹集了2500万美元,其中包括在GoFundMe平台上筹集的1700万美元。科尔法奇在去年12月的一次采访中表示,这个组织最初雇请建筑公司“费雪工业”(Fisher Industries),在新墨西哥州的桑兰市修建了半英里的私人边境墙,耗资约900万美元。

“费雪工业”接着于今年年初在得克萨斯州南部修建了一段私人边境墙,耗资4000万美元。“我们筑墙”为此贡献了不到200万美元,却反复将这段边境墙归功于自己。

科尔法奇在去年12月时表示,其组织花费了至少100万美元举办各类活动以及支付律师费,在银行拥有存款800万美元,另有500万美元用于抵押。但上述说法和筹资活动招致了法律方面的审查。

得克萨斯州南部的那段边境墙刚完工几个月就出现了严重的被侵蚀迹象。7月,美国调查机构“Propublica”的最新报告显示,多名建筑工程师和水文学家警告称,这面墙已经显示出被河水侵蚀的迹象,如果不及时修复,很可能会倒塌并坠入下方的河中。专家们还表示,这面墙不应该建在离河这么近的地方。

该报告也引起了特朗普的注意,7月12日晚,特朗普在推特上转发了这一报告,并“埋怨”他的支持者道:“我不同意一个私人团体在一个棘手的地方修这么小的一段墙,还是通过广告筹集的资金。他们这样做只会让我难堪。”

出生于1953年的班农曾出任特朗普竞选团队负责人,被外界认为是特朗普2016年胜选的主要功臣之一。特朗普当选后,班农曾出任白宫首席战略师、总统高级顾问,2017年8月被解职。

在这之前,班农曾任极右派媒体布赖特巴特新闻网(Breitbart News)执行主席。该网站通常被跟白人至上主义联系在一起。

由于长期和“另类右翼”联系密切,再加上其极具民粹主义倾向的政治和经济主张,班农在美国政界,包括共和党内部,一直颇具争议性。

退出白宫后,班农仍极力维护特朗普。在2018年出版的《烈焰与怒火:特朗普白宫内幕》一书中,作者沃尔夫(Michael Wolff)引用班农的话,称2016年特朗普团队成员曾与一名声称会提供希拉里负面信息的俄罗斯律师见面,小特朗普和特朗普当时的竞选经理马纳福特都参加了此次会面。书中称班农谴责这种做法是“叛国”行为。

今年以来,班农仍在设法附和华盛顿极右翼政客的节拍,企图重回公众视线,借疫情煽动民粹主义情绪。

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