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哈勃望远镜“继承者”又鸽了,发射时间或延期至年底

NASA詹姆斯·韦伯太空望远镜又要延迟发射?

文|智东西 

编译|孙悦

智东西6月2日消息,近日,美国航天局(NASA)再次推迟詹姆斯·韦伯太空望远镜的发射,就目前情况而言,它将在原定的10月31日之后几周举行。

詹姆斯·韦伯太空望远镜(James Webb Space Telescope,缩写JWST),是NASA在2007年提出,同时与欧洲航天局和加拿大航天局联合研发的红外线观测用太空望远镜项目,它也是史上最强哈勃太空望远镜退役后的继任者。

一、哈勃“继承者”:质量减半,镜面大5倍

詹姆斯·韦伯太空望远镜的质量为6.2吨,约为上一代太空望远镜哈勃的一半。由于它体积庞大,所以在发射时必须把它折叠起来,才能装入一枚“阿里亚娜5型(Ariane 5)”运载火箭的狭窄货运仓内,这就对它的重量和尺寸都提出了严格的要求。

于是,主镜面被分割成18块,每块镜片背部都装有7个马达,能够在10纳米的精度内调整镜片的形状和朝向。韦伯太空望远镜的主反射镜由铍制成,口径达到6.5米,面积为哈勃太空望远镜的5倍以上。

另外,由于铍需要更多的时间去抛光,NASA的工程师们从6年前就开始为镜片进行涂层处理,要涂上厚度仅为120纳米、总重为3.4克的黄金,而120纳米只是一个人头发的1/200。正是因为涂层工作复杂繁琐,以至于该工程一直到2016年年底才全部完成。

哈勃太空望远镜是世界上最著名的望远镜之一,在它太空中已经服役了快30年了。目前仍然还在运转,甚至有时哈勃需要利用了400个公转周期,800次曝光(曝光时间累积达11.3天),才能拍出一张完整清晰的图片,回传给天文学家们研究。

詹姆斯·韦布望远镜是哈勃太空望远镜的继任者,通过红外波段对宇宙进行观测,它不仅能够探测到宇宙初生时的景象,运气好的话还能深入地探测到大爆炸后形成的第一颗恒星的爆炸,以帮助科学家进一步了解宇宙的结构。

二、8月入港,预计11月中旬前发射

据美国知名科技媒体Ars Technica报道,望远镜发射服务总监Beatriz Romero接受了记者采访称:“这次决定发射日期的两大关键因素,包括负责运送韦伯望远镜的火箭准备工作,以及确定它发射时所使用的太空港。”

负责该项目的科学主管Thomas Zurbuchen说:“经过大量测试,NASA和项目承包商Northrop Grumman预计在8月底将望远镜入海运集装箱,运往法属圭亚那的太空港,之后需要经过长达55天的发射准备时间,这就意味着发射时间将会在11月中旬之前。”

本次发射任务将由阿丽亚娜5型火箭来完成,由于有效载荷整流罩的问题,阿丽亚娜5型自去年8月以来一直处于停运状态。发射提供商Arianespace指出:“我们已经通过重新调试方案解决了该问题,同时也将于7月和8月进行相关测试,以在确保韦伯发射之前没有任何问题。”

另外,太空港的日常运营也受到了新冠疫情的影响。据Ars Technica报道,法属圭亚那地区的人们目前还尚未接种疫苗,冠状病毒的传播可能会进一步阻碍发射项目的进展。

詹姆斯·韦伯太空望远镜的发射计划自2007年推出以来,一直延期到现在。所以从整体上看,这次的几周延期对发射计划并没有太大影响。在韦伯太空望远镜的发射项目中,可能最大的受益者是哈勃太空望远镜,它能为其增强亮度。

结语:哈勃继承者揭开宇宙新篇章

哈勃当初在设计时,就预设了只有25年的使用期。然后NASA与欧空局合作,斥巨资建造了詹姆斯·韦伯太空望远镜,它能够观察到宇宙第一批星系的形成,并检查系外行星的大气层。

天文学家相信,这架造价接近百亿美元的“詹姆斯·韦伯太空望远镜”一定会揭开人类天文学的新篇章。

来源:Engadget

本文为转载内容,授权事宜请联系原著作权人。
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