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贝索斯如愿抵达太空并安全落地,太空旅游正加速进入现实

维珍银河与蓝色起源两次太空旅行的成功似乎都在表明,商业化太空旅行不再仅仅存在于想象中,它正一步一步变为现实。

图片来源:蓝色起源

记者|于浩

杰夫·贝索斯拉起防护服的拉链,与兄弟马克·贝索斯击拳,“Alright”。

随后他与兄弟大步走进训练室,与美国82岁的女飞行员沃利·芬克以及荷兰18岁少年奥利弗·达曼汇合。他们将组成本次太空旅行的四人团队,并一同进行太空旅行的模拟训练。

就在昨天,贝索斯通过Instagram发布了这条太空旅行背后的“幕后花絮”。截止本文发稿前,该视频已被超70万人观看,获近2500条评论。这位创立了亚马逊的前世界首富,正准备在大众瞩目中完成自己的儿时梦想——太空旅行。

四位参与者将乘坐蓝色起源(Blue Origin)研发的“新谢泼德号”(New Shepard)飞行至100公里以上的太空,眺望地球、体验短暂的失重体验之后返回地球。

新谢泼德号幸运地赶上了太空旅行的好天气,起飞时间并未因天气原因而延迟。美东时间早7:30,贝索斯等四位参与者进入训练中心完成起飞前最后的准备工作。大约45分钟后,即8:15左右,参与者乘坐汽车来到发射地,逐一进入乘员舱。

从穿插的广告宣传短片中可以看出,该乘员舱配置有6个座位,每位乘客面前都配置有一面大观察窗;同时宣传片中还介绍到,乘员舱内还具备冷却和湿度控制回路,可调节温度防止窗户在飞行中起雾影响“观光”效果;最后,舱内壁以衬垫包裹,帮助游客更舒适地漂浮。

美东时间9:13, 经过多重检测之后,稍晚于计划的9:00,新谢泼德号于德克萨斯州发射场出发点火起飞。

随后,太空舱与助推器分离。随着高度继续攀升,太空舱进入失重状态。

可回收助推器开始落地。

太空舱正在降落。

起飞10分钟19秒之后,太空舱成功落地。

据了解,此次旅行的组织方为贝索斯旗下的商业太空公司——蓝色起源(Blue Origin),所搭乘的火箭为“新谢泼德号”(New Shepard)。该公司成立于2000年,而新谢泼德号已成功执行了15次任务,其中包括3次成功的逃生测试,这表明机组逃生系统可以在任何飞行阶段安全启动。

五月初,蓝色起源宣布“新谢泼德号”(New Shepard)将在7月20日执行首次载人飞行任务,并通过网络拍卖。及至六月初,贝索斯则进一步宣称,自己与兄弟将“亲自上阵”体验自家太空旅行。这一消息再为此次民用载人航空的壮举带来新的话题。

除兄弟马克·贝索斯之外,杰夫·贝索斯还邀请了美国82岁的女飞行员沃利·芬克作为另一位参与者。据维基百科介绍,沃利·芬克的飞行时长超19,600小时,同时她也是美国国家运输安全委员会的第一位女性航空安全调查员、联邦航空局第一位女性检查员。

上世纪60年代,沃利·芬克曾参加了名为“太空中的女性”的私人项目,通过了与NASA水星计划中宇航员相同的生理和心理筛选测试,但后来该项目在女性接受最后一次测试之前被取消。随后在1970年代后期,沃利·芬克也曾申请加入美国宇航局,但却因为没有工程学位或试飞员背景而被拒绝。

当贝索斯将此次太空航行的细节一一讲述给沃利时,这位已经花白了头发的女飞行员激动地张开双臂拥抱住了贝索斯,“这是我所经历过的最棒的事!”。除此次航行外,沃利还购买了另一家太空旅游公司维珍银河旗下“太空船2号”亚轨道飞行器的船票。

值得一提的是,前半生无缘太空的沃利在此次旅行后将成为最年长的太空旅客,而同行的荷兰18岁少年奥利弗·达曼则将成为最年轻的太空旅客。

据CNBC报道,第四个座位本来以2800万美元的价格通过网络完成拍卖,但是由于得主“日程安排冲突”无法按时出发,原本拍得第二航班的奥利弗·达曼得以顺位顶替,成为本次旅行的第四位旅客。

此时的奥利弗·达曼正处于高中毕业之后的Gap year(间隔年),并将于今年9月进入荷兰乌得勒支大学学习物理和创新管理。7月15日,奥利弗通过Twitter发布了视频,视频中他激动地说, “我一生都在梦想着这一切,我非常兴奋能体验零重力并从上面看世界。” 

与奥利弗相同,贝索斯同样将太空旅行视作自五岁起的梦想,并将其形容为“意义重大的事”、“一次伟大的冒险”。当太空舱成功落地,贝索斯头戴牛仔帽稳步出舱,在欢呼声中与众人一一击掌。其他三位乘客也均成功落地,安全出舱。

当蓝色起源宣布将于7月20日策划太空旅行时,外界普遍认为蓝色起源将成为第一个开启商业化太空旅行的航空航天公司。

但蓝色起源并非唯一一家有载人能力的太空旅行公司。维珍银河(Virgin Galactic)创始人理查德·布兰森抢先贝索斯一步,于7月11日乘坐飞行器“团结号”(VSS Unity)前往86公里高的太空边缘,体验到了太空旅行。

86公里的高度是否能称作“太空”,目前似乎仍有争议。如果以美国空军和美国航空航天局(NASA)的定义为准,那么海拔50英里(约合80.4千米)以上空间均属于外太空,理查德·布兰森抢所经历的自然也算是“太空飞行”。

而蓝色起源指出,国际通用的“卡门线”标准指出,海拔100千米(约合62.1英里)以上才算作外太空。如果以“卡门线”为标准,“团结号”在此次飞行中只能算作“高空飞机”。

无论如何,从市场反应来看,企业家们的亲自尝试正逐步打消高净值人群对于太空旅行安全性的顾虑。此前理查德·布兰森完成太空旅行后,据福克斯消息显示,布拉德·皮特、莱昂纳多·迪卡普里奥、汤姆·汉克斯等名人已经预定了名额,预定人数共计已超700人,此外还有8000多人处于等待中。

此次发射直播中,蓝色起源宣布在2021年还会有两次飞行计划。2021年年初,SpaceX也曾表示今年稍晚时候将展开商业化太空旅行任务“Inspiration4”,将搭载四名游客进入太空,进行为期三天的环绕地球之旅。

从距离与时长来看,毫无疑问,此次太空旅行仍无法比拟《星际穿越》《太空旅客》等科幻影片中所描绘的太空旅行。但是维珍银河与蓝色起源两次太空旅行的成功似乎都在表明,商业化太空旅行不再仅仅存在于想象中,它正一步一步变为现实。

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