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VRChat:当虚拟社交成为流行文化

2021年6月底,VRChat宣布完成了8000万美元D轮融资,截至目前,VRChat的融资总金额达到了9520万美元。

编辑|东西文娱 胡陈超 金佳

审稿 | 岳 鸿(上海)

导 读

成立于2014年,以“VR+社交”为定位的平台VRChat,目前是Steam和Oculus Rift商店中排名第一的免费VR应用程序,拥有超过40,000名同时在线玩家、数十万个世界和超过一千万个独特的头像。另根据官方和一些公开途径的可查的数据,VRChat或已拥有数百万名玩家。

2021年6月底,VRChat宣布完成了8000万美元D轮融资,截至目前,VRChat的融资总金额达到了9520万美元。

VRChat允许玩家个性化他们的VR体验,包括自定义头像、场景/世界、游戏、活动等,玩家可以凭借3D角色模块与来自世界各地的其他玩家一起探索、社交和创造,同时也支持Oculus Rift、HTC Vive和Windows Mixed Reality虚拟现实头戴式显示器。由于VRChat自由的社区环境,它不仅成了玩家在线活动与虚拟聚会的场所,也成了一种与目前元宇宙等概念密切相关的社会文化现象。

除了让玩家自由创造虚拟化身以及虚拟化身相关的一切社会行为,在产品和模式层面,VRChat吸引大量玩家的一个原因在于,它尚未实现场景内的货币化,它是完全免费,另外,玩家没有VR设备也可以进行体验——只需要一台电脑。虽然在没有头显的情况下,玩家不会感觉那么的身临其境,也不能体验所有功能,但并不影响他们参与玩乐。

不过,首席技术官杰西·乔德里(Jesse Joudrey)表示,“人们在没有VR头显的情况下加入 VRChat,进行一次难忘的冒险,然后立即寻找虚拟现实硬件来升级他们的体验,这是一个非常循自然的过程”。这番言论实际上也触发了市场对于VRChat未来商业模式可能性的想象。

投资机构之一的Anthos Capital表示,VRChat进一步革新了社交体验。随着虚拟现实市场的增长,VRChat作为虚拟世界的领先平台,将迎来显著的扩张和增长。”

VRChat的历程,从应用到平台

VRChat成立于2014年。目前,公司董事会共有三名执行董事:Graham Gaylor(联合创始人/首席执行官)、Jesse Joudery(联合创始人/首席技术官)和 Ron Millar(首席创意官)。

创始人之一格雷厄姆·盖勒(Graham Gaylor)毕业于范德堡大学(Vanderbilt University),大学期间学习数学和计算机科学。VRChat  开始是Graham Gaylor在大学时的项目,2014年1月Reddit上,VRChat  作为与 Microsoft Windows 兼容的独立应用程序发布,彼时马克·扎克伯格(Mark Zuckerberg)去Oculus考察 VR技术。

大约一个月后,Gaylor遇到了Jesse Joudrey,他是EA的资深员工,后来成为VRChat的首席技术官。

同年3月Facebook收购Oculus后, 他们决定把VRChat变成事业。 “直到Facebook收购了Oculus,我们才真正知道这是VR的一个杀手级应用。”

以“VR+社交”为自身平台的定位, VRChat当时拥有(现在仍然拥有)的最大资产之一是它的社区,在社区内,玩家能够创建世界和虚拟人物,由于核心技术是围绕Unity建立的,因此玩家可以很容易地使用脚本创建头像、场景、世界和几乎任何他们想要的东西(虚拟的)。

 在VRChat完成C轮融资时,首席执行官Graham Gaylor表示:“我们的目标是将人们联系起来,让他们能够像在同一个房间一样进行互动。你想要的任何社交体验都应该存在,如果不存在,应该有人能够创造它。”另外,VRChat也曾公开表示:“我们的长期目标是让创作者用他们在VRChat中创造的东西来支持他们自己:建立世界、化身、表演、体验、事件和其他。”

公司的资金始于2015年的亲友轮。2016年10月,VRChat完成了120万美元种子轮投资,2017年2月1日,VRChat通过Steam的抢先体验计划推出,2017年9月至今,VRChat相继完成了多轮融资。

关于最近的D轮融资,VRChat表示,这笔投资将用于“加速创造经济的发展,让成员可以从中获利,增强社交发现系统,获得更有意义的体验,并向更多平台扩展。”这些改进将有助于VRChat的快速增长,并允许更多的人访问这个虚拟世界。

截至目前,VRChat融资总金额达9520万美元。

VRChat看点:延展性、出圈过程、流行文化属性

延展性:自由创造虚拟化身以及虚拟化身所需的社会行为

VRChat的官网说,“任何用VRChat平台建立的虚拟世界都会立即成为一个社交VR世界。”

通过向公众提供了基于Unity的 SDK,VRChat玩家只要拥有足够的计算机存储空间,在通过YouTube教程快速了解了方法后,就可以创建自定义头像、游戏和世界,进行创造性地添加,这对VRChat玩家来说,意味着几乎可以探索永无止境的新事物,

卡通形象的数字化身是VRChat最知名的功能之一,许多玩家喜欢扮演他们所选择展示的角色,以该角色的方式与他人互动。 与cosplay不同的是,在虚拟现实中,根据化身和控制器的复杂程度,一些玩家可以让他们的化身执行手势、面部表情,甚至可以虚拟触摸其他化身。

总的来说,VRChat就是一个超现实的虚拟空间,允许玩家自由发挥创造力,玩家通过创建自己的虚拟化身,创造自己的故事、社区,通过3-D空间化音频,玩家也可以通过声音与其他玩家交谈,同时也能够使用手势、表情,甚至触摸,实现虚拟互动,在玩家自己创造的虚拟场景或者世界中,人们可以自如地进行社交、参加活动、上课、创作艺术、玩游戏、为大量玩家表演或是构建新的虚拟世界。

靠YouTuber和Twitch的主播出圈,疫情又加速出圈

VRChat人气飙升的原因主要是YouTuber和Twitch的主播的推崇。比如YouTube主播Nagzz21,几乎每天都会上传他在VRChat体验的视频,其中包括奇怪的约会场景、VRChat中玩家和群组之间发生的一些事件,探索所有不同的领域。

Twitch流媒体Nagzz21在Business Insider的采访中说"通过VRChat,你和真正的人一起参与了(创造新世界)。因为你面对的是在虚拟环境中互动的真人,你永远不知道接下来会发生什么。"知名主播JP则在Twitter上称,玩VRChat给了他无数关于未来流媒体的想法,他将深入研究VRChat给予玩家带来的全新的体验。

疫情加速了VRChat的破圈。原本重体验的场景转移至线上,进入到了和虚拟现实/增强显示结合的层面,从而创造出了新的体验形态。典型如基于VRChat的大型多人在线社交功能,所筹办的线上虚拟音乐会。

2020年6月21日,由VRrOOm 的 Louis Cacciuttolo 牵头,推出名为Alone Together 的项目,在该项目中电子音乐传奇人物Jean-Michel Jarre举办了一次虚拟音乐会,吸引数千人在VRChat上观看。在线节目LONER Online也与VRChat联手创建了带有夜总会club氛围的现场音乐表演活动,后又发展成为一个双月一次的活动,大约有四场音乐表演,每场大约30分钟。

去中心化,成为虚拟的公共文化社区

在对外表明自身优势时,VRChat提到,通过VRChat,玩家可以与世界各地的人们互动,通过更换新头像来试验不同的身份;玩家可以建立世界并邀请人们加入,勇敢地表达自己,建立起长久的友谊,有许多玩家报告称VRChat有助于克服社交焦虑。

 

玩家评论

在VRChat大部分虚拟场景都是由玩家生成的,这样自由的社交和创造环境,将VRChat塑造成了一个带有浓厚世代气质的公共文化场所,在VRChat上充斥着大量的流行文化和亚文化。

VRChat显然在有意识地将自身与公共文化属性捆绑,以此来构建独一无二的社区氛围。VRChat网站上有一个官方日历,列出了在各个虚拟房间中发生的公共事件。玩家可以请求举办一次性活动,如聚会,或一系列正在进行的活动,如开放麦克风之夜或日语课程, 冥想会话或即兴表演。所有这些事例都是在VRChat中的真实虚拟事件。

不过,群体狂欢往往也会催生一些低俗的现象发生。在VRChat曾流行一个名为“乌干达纳克鲁斯”的梗:有一群玩家以Do you know the Way?”为密语,声音极具感染性,在游戏中骚扰其他玩家为乐,而且越来越多的人被洗脑加入。他们恶搞的视频在Youtube、twitter、reddit等平台被人们广泛传播,逐渐成为了一个梗。

上述行为实际上影响到了其他玩家的游戏体验,情况几近失控后VRChat也被推向风口浪尖。为解决这个问题,VRchat开发人员已推出了一个恐慌按钮。使用该按钮后,玩家可以把所有不在好友列表中的参与者头像换成灰色,并同时将相应的玩家静音。

VRChat的商业模式猜想

作为一个免费的社交平台,VRChat的盈利模式尚不明朗。

在外界看来,除了从融资轮次中获得的直接资金,VRChat 还可能通过合作伙伴关系从VR设备和定制化身的销售利润中分得一杯羹。目前尚不确定VRChat是否以及通过与HTC等公司以及游戏开发平台Unity等公司的合作获得了多少收益。据MakeMoney预计,随着VRChat玩家带来HTC Vive系列的大量直销,VRChat可能会在销售额中获得一定比例的分成。

另外,VRChat 是使用Unity游戏引擎构建的。当创作者为 VRChat 玩家构建自定义内容(如头像、游戏和新世界)时,他们将会使用 Unity Asset Store,其中也有一些付费资产和插件。VRChat表示,他们已经与Unity合作构建了创作者可以使用的新资产。所以猜测VRChat也有可能从Unity Asset Store的销售中分一杯羹。

还有评论指出,随着VRChat的持续流行,它也可以和娱乐行业结合,比如可以通过使用他们的歌曲与艺术家合作,或是在VRChat中举办特别活动,宣传他们即将发布的版本。 目前,VRChat 并没有否定允许广告商为平台内虚拟场景广告牌付费的想法。他们还可以与公司合作,在平台上赚取广告收入,广告可以采用虚拟房间的形式,在虚拟场景中进行扩展。

上述这些变现模式还处在不可知的状态,不过和上述种种猜测相比,在变现模式上,围绕VRChat自身的虚拟经济体系和虚拟交易,被认为是未来最大的看点。

虽然目前VRChat尚未实现平台内货币化,但其创始人一直致力于推动货币化的实现。2019年,VRChat已宣布它正在走向货币化,它正计划发力虚拟经济,推动虚拟交易。

在招募虚拟经济经理时,他们表示:“在VRChat,我们对如何推动虚拟经济体系有了一些想法,但我们正在寻找有经验的人来帮助指导和领导这项工作。作为我们的虚拟经济经理,您将负责VRChat虚拟经济、货币和市场的监督、开发、发布和管理。”

此外,在职责清单中,他们再次明确指出他们正在寻找并实施良好的货币化模式:

一是,与设计和生产部门合作,规划、记录、全面设计、实施和管理虚拟商品市场;

二是,与各个团队合作实施、质量检查和发布各种货币化模型。

2020年12月,该公司构建一个名为VRChat Plus的可选付费订阅,收费标准为每月9.99美元或每年99.99美元。订阅可解锁“增强和特权”,VRChat计划扩展VRChat Plus,以支持在Oculus平台上进行购买,以及其他可能使公司在未来某个虚拟时间盈利的举措。

同时,VRChat方面表示:“VRChat Plus是我们朝着实现长期盈利目标迈出的第一步。我们希望在VRChat创造VR内容——不管是头像、化身、游戏、体验等领域的创作者都能获得一份稳定的收入。VRChat是一个充满无限创造力的空间,我们正在努力将其变得更加美好,同时我们欢迎所有有志在VR内容领域创作的创作者进驻VRChat,并从中获得丰厚回报。”

由于VRChat没有完善的内交易市场,玩家对VRChat优质内容的需求一直被压抑。如果在 Gumroad(一个销售3D内容的网站)上快速搜索会发现上百种带有 VRChat 标签的待售商品,其中一些商品的售价高达80美元。VRChat内容创作者“ Markcreator ”表示,“我认识很多人通过售卖虚拟形象来补贴或维持自己的生活,希望通过头像来表达自己的人有很多需求,我认为在这方面与第二人生有很多相似之处。”

有报道称,目前在平台外,许多创作者正在为 VRChat 创建定制内容赚取数百或数千美元。VRChat 可以为想要创建自定义内容、头像和游戏内附加组件的玩家创造就业机会,从而使其成为一个可以吸引各种群体大量兴趣的平台。

例如,一个名为VRC Traders的组织实际上是通过为VRChat玩家设计自定义头像来赚钱。Vrroom.buzz对VRC Traders的创始人和运营者“Ghoster”采访时,他表达了在未来有可能会成为一个大市场的可能性:

“这种类型的业务正在成为一个常态化的业务,也吸引很多人参与其中……随着更多游戏,特别是沙盒游戏进入社区,你会希望拥有属于自己的东西而不是其他人的东西。如今越来越多的人转向互联网和游戏来放松和享受乐趣,那么自然这种需求也会越来越旺盛。对于VRC Traders,我希望看到与VRChat服务的直接整合,你可以在玩乐时直接购买服务。”

本文为转载内容,授权事宜请联系原著作权人。
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