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一次迟到的发射:韦伯空间望远镜成功升空

推迟了数十年、斥资百亿美元、探索宇宙起源的一次发射任务。

图片来源:NASA

记者 | 徐诗琪 司林威

北京时间12月25日晚,詹姆斯·韦伯空间望远镜在法属圭亚那库鲁赤道附近的航天中心正式升空。这是有史以来规模最大、最昂贵的一次太空望远镜发射计划,也承载着一代天文学家的梦想。

詹姆斯·韦伯空间望远镜是美国宇航局、欧洲航天局和加拿大航天局的合作项目,是已经服役多年的哈勃空间望远镜的“继任者”。它以NASA第二任局长的名字詹姆斯·韦伯命名,詹姆斯·韦伯曾领导美国的阿波罗登月计划。

韦伯望远镜从1989年提出构想以来已过去三十余年,最初计划发射时间为2007年,却因各种问题一拖再拖,被人们戏称为航天界的“鸽王”。其成本也自早期构想的5亿美元飙升至100亿美元,是哈勃望远镜的六倍。

相比起前任哈勃望远镜,韦伯望远镜的目标更为宏大——探索宇宙的诞生——它有望观测到135亿年前宇宙的“模样”。它的主聚光镜约6.4米宽,大约是哈勃望远镜的三倍,灵敏度是其七倍。韦伯望远镜的观测位置距地球约160万公里,大约4倍于地球和月亮之间距离,它将与地球同步环绕太阳运行,始终停留在地球夜面。

“韦伯的发现不是我们可以预料的,而将是我们对宇宙尚不了解或无法预测的东西。”现任NASA局长说。

韦伯望远镜的诞生历经坎坷。仅在前期的技术论证环节,其就烧掉了20亿美元。高昂的开支也遭遇美国政客的质疑,被指责是烧钱的无底洞,国会曾试图取消韦伯望远镜的发射计划。科学家们与政客经过一番斡旋后,最终决定继续推进计划。

但由于韦伯望远镜运行点距离地球长达150万公里,发射后一旦出现故障也无法派航天员维修,因此其建造过程非常严格,各个器件都需在极高标准下生产,并在严苛条件下进行漫长的测试。有各类细小的失误出现,例如螺丝松动、粗心的工作人员接错线等等,均延迟了其发射时间。

时间来到2020年,应对新冠疫情、NASA人手不足,甚至运输过程中遭遇海盗的风险,都导致韦伯望远镜的发射时间继续延后。最终,发射日期被推迟到12月,就在当月还因天气不佳等原因推迟了三次。到圣诞节上午,韦伯望远镜终于成功发射。

NASA表示,在接下来的29天里,韦伯空间望远镜将驶向预定的轨道,“当航天器在太空中展开,韦伯将经历有史以来最困难和最复杂的太空部署。”接下来,韦伯望远镜将开始为期6个月的运行测试。试运行结束后,韦伯望远镜将传回第一张图片。

“这个望远镜的革命性技术将探索宇宙历史的每一个阶段。从我们的太阳系到早期宇宙最远可观测的星系,到这中间的一切。韦伯望远镜将揭示崭新的和无法预想的发现,并帮助人类了解宇宙的起源和我们在其中的位置。”NASA表示。

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