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在地球45亿年的地质史中,盘古大陆并非唯一的超大陆,也不会是最后一个

根据米切尔的说法,地球每6亿年左右,就会形成一个新的超大陆,但这个周期可能正在加速。

译|造就 何无鱼

恐龙出现之前(大约2.5亿年前),地球上的大陆相互毗邻,合并形成了名为“盘古大陆”的超大陆。盘古大陆的形状,就像吞吃赤道的远古“吃豆人”(一款游戏),它最终分裂成了南方的冈瓦那大陆和北方的劳亚大陆。

在那之后,冈瓦那大陆和劳亚大陆进一步分裂成我们今天所知的七大陆地板块。但地球构造板块的持续运动引出了一个问题:地球会不会出现另一个盘古大陆?

答案是:会。

在地球45亿年的地质历史中,盘古大陆并非唯一的超大陆,它也不会是最后一个。

3亿年后世界会是什么样子?

“在整个争论当中,这部分没有太大的疑义。”澳大利亚科廷大学地质学家罗斯·米切尔(Ross Mithcell)说,“但下一个盘古大陆会是什么样子……就众说纷纭了。”

地质学家一致认为,超大陆的形成存在一个确定的、相当规律的周期。过去,地球曾出现过三个超大陆。第一个名为努纳大陆(也称哥伦比亚大陆),它存在于大约18亿至13亿年前。接下来出现的是罗迪尼亚大陆,它在12亿至7.5亿年前统治着地球。因此,米切尔说,我们没有理由认为未来不会出现另一个超大陆。

大陆的聚合和张裂与构造板块的运动有关。地球的地壳可以划分为九个在地幔上滑动的主要板块——地幔是介于地核与半固体地壳之间的液体层。在一个被称为“对流”的过程中,地核附近较热的物质会向地面上升,而较冷的地幔岩石则会下沉。地幔物质的上升和下沉要么让板块彼此分开,要么造成板块交错聚合在一起。

二叠纪时期的盘古大陆,看上去像现代游戏中的“吃豆人”。

科学家可以利用GPS设备来追踪构造板块的运动,但为了弄清这些板块在几百万年前的情况,古地理学家不得不以地壳中的天然磁石为突破口。随着热熔岩在两个板块碰撞的交汇处冷却,熔岩中某些含有磁性矿物质的岩石,比如磁铁矿,会与地球磁场对齐。当冷却后的岩石随着构造板块运动时,科学家就可以利用这种对齐,去计算那些磁石过去的纬度。

根据米切尔的说法,地球每6亿年左右,就会形成一个新的超大陆,但这个周期可能正在加速。也就是说,下一个超大陆(人们称之为阿美西亚大陆或终极盘古大陆)的形成要比我们预期的更早。米切尔认为,这个周期之所以会加速,是因为地球内部的热量正在消散(这些热量是地球成形之时储存在地核当中的),这意味着,对流发生的速度正在加快。

“鉴于盘古大陆的鼎盛时期可能是在3亿年前,因此,阿美西亚大陆将在距今3亿年后出现。”米切尔说,“但它最快可能在2亿年后形成。”

不过,预测阿美西亚大陆的诞生时间并不是那么简单。

“预测未来盘古大陆的困难之处在于,我们没法参照现今的板块运动特点,然后按下快进键。”米切尔说。板块运动可能出现意想不到的变化,海底的缺口也许会导致板块运动偏离轨道。

英国班戈大学的海洋学家马蒂亚斯·格林(Matthias Green)指出,目前,美国加州和东亚正在向夏威夷靠拢,而北美正在远离欧洲。与此同时,澳大利亚正在向北漂移,将来可能会与韩国和日本发生碰撞;非洲则在旋转着向北靠近欧洲。当然了,这些板块每年只会移动几厘米,基本上跟我们头发和指甲的生长速度相当。

米切尔和格林表示,对于地球板块的下一场“俄罗斯方块”式地质游戏会是什么样子,有一些观点非常流行。大西洋可能会被挤没了,那时候加拿大北部将撞向伊比利亚半岛,南美洲会跟非洲南部相撞,就像盘古大陆曾经的样子。或者,太平洋可能消失不见,被亚洲和北美洲吞没。米切尔还提出了一个脑洞大开的假说:北美洲和亚洲可能向北移动,在北极会师,从而摧毁北冰洋。

那么,下一个盘古大陆的形成将对地球上的生命产生何种影响呢?(假设3亿年后仍有动植物存在)

格林说,那肯定会改变现有的天气和气候状况,影响现有的生物多样性。“迄今为止规模最大的生物灭绝事件就发生在盘古大陆时期。”格林说,“那是由超大陆造成的吗?抑或只是巧合?”

格林指的是“二叠纪-三叠纪灭绝事件”——2.5亿年前,地球上90%的物种消失不见了。在盘古大陆形成后不久,两次大型火山喷发将大量甲烷和二氧化碳释放到大气中,那可能导致了生物的大规模死亡。不过,推动盘古大陆形成的板块运动和对流过程是否与那些火山喷发事件有关,科学界尚未达成一致。

尽管对地球上的生命来说,下一个超大陆的形成意味着什么,我们还不清楚,但得益于米切尔和格林这样的科学家,至少我们也许能知道数亿年之后的世界地图会是什么样子。

校对 | Lily;来源 | Live Science

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