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波音“星际客机”首飞失利,今晚的返航着陆不能再出错

这将关系到美国能否尽早实现自主载人航天飞行。

2019年11月,波音对“星际客机”进行了发射台逃逸测试,三个降落伞中有一个未能如期打开。图片来源:NASA

记者 | 潘金花

波音公司的“星际客机”(Starliner)即将结束它的首次空间站之旅,但它并非是“凯旋而归”。

周五(20日),这架载人航天飞船进行了首次不载人飞行测试,从美国佛罗里达州卡纳维拉尔角发射升空。按计划,飞船将在21日与国际空间站对接,停留一周后返回地球,于28日降落在新墨西哥州,但飞船在与火箭分离后,并没有进入预定轨道,导致无法与空间站会合。

对此,美国宇航局(NASA)局长吉姆·布里登斯廷(Jim Bridenstine)在新闻发布会上解释说,原本飞船将通过“入轨点火”改变其行进轨道,与空间站会合,但由于飞船已在异常状况下消耗了过多燃料,这一阶段未能按计划进行。

他透露,当时用来控制飞船活动的自动计时器错估了任务阶段,导致飞船提早消耗了过多燃料,地面控制中心曾试图发出指令覆盖计时器的程序,但由于出现了通信延迟,该指令最终没能追上燃料的消耗速度,与空间站的对接任务因此搁浅。

经波音初步判断,这或是由于“数据检索”软件出错,导致收集了错误的任务时间。波音太空发射部门高级副总裁吉姆·奇尔顿(Jim Chilton)表示,目前还不清楚这背后的具体原因,仍有待飞船返航后做进一步判断,但他强调,问题出在软件上,而非飞船机体本身,飞船的推进、航行及生命保障系统也都运行如常。

NASA与波音已决定让“星际客机”提前返回。北京时间今晚20点57分,飞船将在新墨西哥州美国陆军白沙导弹靶场着陆,NASA TV将从19点45分开始直播,飞船离轨点火预计将在20点23分进行。若飞船离轨无法一次成功,则将在北京时间23日早晨4点48分再做尝试。

今晚的着陆将会是波音证明“星际客机”实力的第二次机会。对于这家因737 Max停飞而深陷信誉危机的航空工业巨头而言,此次测试的成败相当关键。而对于NASA来说,“星际客机”能否成功着陆同样意义重大,它关系到美国能否尽早实现自主载人航天飞行。

据界面新闻此前报道,自2011年美国航天飞机计划结束以来,NASA就一直被迫在俄罗斯联盟号飞船上购买座位,以运送美国及其伙伴宇航员往返国际空间站。2006年至今,NASA已为此花费了39亿美元,最近一次飞行任务的单个座位费则已超过8000万美元。

为了结束这种依赖,NASA于2014年宣布,将授权波音和另一家太空运输公司SpaceX开发独立的商用载人航天飞行器。目前,两家公司都已处于研发的最后阶段,其飞行器有望在2020年载人升空。

今年3月,SpaceX的“龙飞船”(Crew Dragon)已成功完成了不载人飞行测试,与国际空间站自动对接并返回。然而在4月的一次地面测试中,“龙飞船”因推进剂泄漏发生了爆炸,舱体几乎被完全摧毁。

“龙飞船”的下一次飞行测试将在明年1月举行。尽管波音的进度慢于SpaceX,此次“星际客机”又出师不利,但对于今晚的着陆测试,NASA与波音仍十分有信心

布里登斯廷说,经过24个小时的观察,NASA认为飞船已准备好着陆。若能成功着陆,将标志着美国载人航天飞船首次实现地面着陆,以往包括“龙飞船”在内的飞船均为海上着陆。

NASA局长布里登斯廷还强调,“星际客机”虽未成功对接空间站,但它仍收集了大量信息,因为飞船载有一名穿着太空服、配备传感器的拟人化测试假人,可以记录乘坐飞船的实际感受,而如果飞船里坐着真人的话,他们也会是安全的,甚至还能手动控制飞船,进入对接空间站的正确轨道。

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