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微软+Cruise的组合,会成为未来科技公司入局的主要方式吗?

微软入局自动驾驶的速度确实是最慢的,但由于他们各自布局的侧重点并不太一样,也许此时入局不失为一个好时机。

文|雅斯顿

美国东部时间1月19日,通用汽车与旗下自动驾驶子公司Cruise联合宣布,将与微软建立长期战略合作关系,加速自动驾驶汽车的商业化部署。至此美国科技巨头包括亚马逊、苹果、谷歌、微软,全部入局自动驾驶。

作为合作的一部分,微软将加入通用汽车、本田汽车和机构投资者的行列,对Cruise进行超过20亿美元的新增股权投资,使Cruise的估值从2019年T.Rowe Price Associates Inc. 投资后的190亿美元增加到300亿美元。受此消息影响,通用汽车当日股价大涨9.7%,市值接近785亿美元。

此外,Cruise的自动驾驶汽车将使用微软的云计算及边缘计算平台Azure。Cruise 将通过处理数据和反馈,使用 Azure 来操纵其自动驾驶汽车网络,并具备调度和监视所有车队的能力。它的无人驾驶汽车还将通过官方后台和客户端 APP 进行通信,以实现乘车服务。这种类型的软件基础结构属于自动驾驶出租车(robotaxi)服务的重要组成部分。

通用汽车也将微软选定为首选公共云服务提供商,加速其数字化业务发展,发展云协作、云储存、人工智能、机器学习等能力,简化数字供应链的运营,以更快的速度为客户提供新的出行服务。

微软则以服务Cruise为契机,加强对汽车出行行业的洞察,推动旗下的Azure操作系统服务全球交通。据悉,目前微软的 Azure 云正在推出其边缘计算服务以吸引更多的客户,这种服务不必将传感器的数据传输回中央服务器,就可以收集和分析数据。无人驾驶汽车技术依赖于一系列传感器和人工智能算法,因此 Cruise 将来也许会成为微软的一个重要收入来源。

微软的云服务阵列用于 Azure 数据中心存储信息并运行应用程序,而 Cruise 可能还将成为微软云服务阵列的客户。微软自身并不是在开发自动驾驶汽车,而是将其软件出售给汽车公司,这与其他软件公司(例如 Alphabet 和 Apple Inc.)不同。

此前,微软就曾基于Azure构建了一个互联车载平台,雷诺日产和大众汽车先后于2017年和2018年与微软签署了基于该平台的合作协议。2017年微软还加入了百度Apollo的阵营,为百度提供Azure云服务,通过Azure全球云AI、机器学习技术和深度神经网络技术来加速优化Apollo自动驾驶汽车传感器收集的原始数据,帮助提高Apollo平台上自动驾驶汽车的安全性。

其实一直以来,云和AI都是微软发展的关键基石。就像微软首席执行官萨蒂亚·纳德拉(Satya Nadella)在声明中所言:「数字技术的进步正在重新定义我们工作和生活的方方面面,包括我们如何运送人员和货物。作为Cruise和GM首选的云服务,我们将利用Azure的力量来帮助他们扩展规模,并使自动驾驶成为主流。」

相比另外三家科技巨头,微软入局自动驾驶的速度确实是最慢的,但由于他们各自布局的侧重点并不太一样,也许此时入局不失为一个好时机。

谷歌是最早开始涉足自动驾驶领域的。早在2009年,谷歌X实验室(Waymo的前身)就成立了无人车部门,也就是说,Waymo已在自动驾驶领域耕耘超过10年了。在自动驾驶从业人员的眼中,「Waymo仍然是全球目前实力最强的自动驾驶公司。」

2018年12月,Waymo在亚利桑那州的凤凰城推出了自动驾驶出租车服务Waymo One,去年10月已获准在该地向乘客提供全自动驾驶服务,前排没有安全驾驶员。目前,Waymo正在全力推动载人的Waymo One和载物的Waymo Via的商业化,并且与沃尔沃在乘用车领域、与戴姆勒在重卡领域都达成了战略合作。根据投资者网站PitchBook的数据显示,Waymo最新的估值超过300亿美元。

亚马逊布局自动驾驶的最初目的被认为是为其物流系统做辅助,主要方式是通过投资和收购。在2019年2月,有着特斯拉潜在竞争对手之称的电动皮卡初创企业Rivian宣布获得了由亚马逊领投的一轮7亿美元投资,正式将亚马逊入局自动驾驶汽车摆上台面,这也成为了亚马逊在自动驾驶汽车市场进行的首次公开投资。之后,亚马逊还给Rivian下了10万辆电动物流车的单子,最近,这款物流车在上路测试了。

同时在2019年亚马逊还投资了Aurora(领投共计5.3亿美元),随后2020年12月,Aurora又并购了Uber的自动驾驶部门Uber ATG,并且获得Uber的投资与业务战略合作。在2020年6月,亚马逊再次斥资13亿美元并购了Zoox。据悉Zoox的下一步计划就是在拉斯维加斯等城市和其他国家推出基于App的叫车服务。不过该公司没有透露推行叫车服务的成本,也没有具体说这项服务何时推出。

至于期待值最高,保密工作做得最好的苹果,在自动驾驶领域的消息则一直都是断断续续、神秘莫测的。它的秘密项目「泰坦」项目在2016年就被《华尔街日报》披露了,但这些年苹果就时坚持不对外透露过多信息唯一一次是库克对外说,苹果正在开发自动驾驶系统,除此之外,没有任何回应。

去年一整年苹果几乎都只是申请汽车相关技术专利。直到去年年底,有台湾媒体报道称苹果公司已经完成了Apple Car原型车的组装,Apple Car最早会在2021年8月在美国上路,2022年将会面向全球发售。比此前普遍预计的2024年提前了两年。但苹果对此依旧没做任何回应。有关苹果最新的消息应该就是,日前,有韩国媒体报道称,现代汽车集团和苹果公司计划在今年3月份签署一项关于电动化和自动驾驶汽车合作的协议,并有望最早于2024年在美国开始生产。

你看,不同国家的媒体报道的关于苹果汽车生产时间都不一致,就知道苹果汽车的保密做得有多好了。

说回微软与Cruise的合作,其实微软投资Cruise,看重的就是下一个时代的增长点,而自动驾驶就是这样一个优质标的,这对中国的自动驾驶公司也有一定的借鉴意义。譬如,在云服务上有实力,但又还没在自动驾驶领域布局的科技巨头,完全可以以这种方式入局。

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