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北磁极究竟去哪儿了?

指南针上指针指向的“北方”,其实一直处于变动之中。

一名俄罗斯“亚马尔”号核动力破冰船的女性乘员与北极标志合影 图片来源:PETER GUTTMAN / GETTY

人类忙着自己的事,脚下是一层漂浮于熔岩上的轻薄外壳,地核里的液态铁以一种奇妙、怪诞的方式不断翻滚着。

一个问题来了,鉴于人们从某些方面看还算聪明,他们发现液态铁的运动形成了磁场。几个世纪以来,他们的指南针都指向“北方”,但这一地点其实处于变化之中。

在观察完——且不论是否完全理解——近期的磁场活动后,科学家决定更新世界磁场模型(World Magnetic Model),它是当今船舶和飞机导航的基础。据《自然》杂志报道,更新预计于1月15日进行。麻烦在于,该模型原本由英国地质调查局(以下简称BGS)和美国国家海洋和大气管理局(以下简称NOAA)共同开发,但最近美国政府却关门了。

NOAA官网上的世界磁场模型页面目前弹出了这样的消息,“鉴于拨款尚未到位,您试图连接的站点目前不可用。”

这倒不算什么重大危机:北磁极总是在变动的。19世纪以来,科学家们一直在追踪它的位置,目前它已从加拿大转移到了西伯利亚。(北磁极和地理意义上的北极距离不远,但两者不是一回事,后者的位置由地球的自转轴决定。)在20世纪的大部分时间里,北磁极每年大约会移动9英里。此后,从1990年代开始,它每年的移动距离变成了35英里。

北磁极加速移动的原因究竟是什么?科学家提出,加拿大地下或许有一股液态铁流将北磁极拉向了西伯利亚。但BGS的地质学家夏兰·贝根(Ciaran Beggan)提到了一个相当有趣的现象,那就是南磁极的位置基本没有什么变动。

北磁极正在加速移动

基于北磁极的运动,科学家们注意到了地球磁场中的一系列神秘波动(pulse)。没人能说出其来由。“我们对地核内部的动向仍然知之甚少。”供职于NOAA和科罗拉多大学波尔德分校的地球物理学家阿诺德·许利亚(Arnaud Chulliat)说。世界磁场模型也无法解释这些波动,其预测能力到了北极周边地区基本就无效了。

2016年曾有过一次类似的波动,且正好发生于模型的例行更新之后。“误差的扩大速度比平常更快了。”许利亚说。鉴于此,团队决定利用卫星数据来计算出一套全新版本的模型。他们本来计划在2019年1月15日发布更新,这比以往每5年一次的例行更新要更加提前。贝根表示,与前一套模型里的位置相比,新模型里的北磁极有25英里的偏移。

升级版模型目前已经准备就绪,许利亚表示不久后即可为用户提供下载。他们现在只等着政府重新开张。

从实践层面看,世界磁场模型此次延迟更新,只对目前亟需在北极周边取得高精度导航的人群有一定影响。距离北极越远,误差就越小。如果一个人在美国打开手机上的罗盘,则会发现它还是较为准确地指向北方的。

但换个角度想,这一小插曲也充分表明:地球内部的活动对我们来说依旧十分神秘,要理解这一全球性的现象,合作与稳定性乃是不可或缺的。不过,就人类自身反复无常的本性而言,我们对此也不能太过于乐观。

(翻译:林达)

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来源:大西洋月刊

原标题:Where Did the North Pole Go?

最新更新时间:01/20 11:18
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