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英国自然人口萎缩或大幅提前,社会福利水平如何维持?

指望移民?

图片来源:视觉中国

记者 | 王品达

最新预测显示,英国自然人口或将于2025年开始下降,届时英国每年的出生人数将低于死亡人数。这比此前的预测早了将近20年,表明英国面临的人口问题可能比想象中更加严重。

根据英国国家统计局(ONS)1月12日发布的数据,2025年英国出生人口预计将为66.0万人,死亡人数为66.4万人,人口自然增长率跌至负数,此后20年间出生与死亡人数之间的缺口还将进一步扩大。

最新预测中的英国自然人口下降时间比此前的预测大大提前。在英国国家统计局2019年发布的全国人口预测中,这一趋势还缓慢得多,到2043年出生人口预计仍将比死亡人口多2000人。因此,英国人口自然增长率跌至负数的时间比此前预测早了将近20年。

“这些预测表明人口增长比预期要慢,”英国国家统计局负责人口和家庭预测的统计学家詹姆斯·罗巴兹(James Robards)说,“这是因为有关未来生育率和死亡率改善的假设都有所降低。”

未来十年中,英国总人口预计会增长3.2%,但这一增长是220万人的净移民带来的。未来十年死亡人数将比出生人数多5.9万人,因此接下来英国的人口增长很可能全部由移民贡献。“由于出生人口预计更少、死亡人口预计更多,净移民将对人口增长发挥越来越大的作用。”罗巴兹说。加上移民之后,英国总人口预计将从2058年开始下降。

人口结构方面,英国的人口老龄化未来也将加剧。2020年英国85岁以上人口有170万人,到2045年这一数字将几乎翻倍至310万人,占总人口的4.3%。未来一段时间内死亡人口的增加也是由于二战后“婴儿潮”人口步入老年。

英国的老年抚养比(老年人口与劳动年龄人口之比)将从2020年的28.0%升至2030年的29.8%,到2045年则大幅上涨至34.1%。总抚养比(全部非劳动年龄人口与劳动年龄人口之比)目前不到58%,到本世纪40年代初期将超过60%。

值得注意的是,由于突发性的政治和经济事件对人口的影响难以预料,因此英国国家统计局的人口预测并未考虑新冠疫情和英国脱欧对人口的影响。根据目前已有的信息来看,这两个事件对英国人口的影响也是消极的。2020年,新冠疫情导致死亡率上升、出生率降低,英国死亡人口1976年以来首次超过出生人口。英国脱欧则使得净移民减少,2020年从欧盟前往英国的净移民30年来首次降为负数

英国人口更为严重的下降趋势和结构变化引发了关于养老、医疗等负担增长的担忧。英国财政研究所(IFS)高级经济学家本·扎兰科(Ben Zaranko)认为,最新的人口预测充分揭示了英国政府未来面临的挑战:在人口下降和老龄化的时代维持既往的社会福利水平。

英国是最早实行社会福利制度的西方国家之一,1948年工党政府创立的国民医疗服务体系(NHS)开始提供全民免费医疗服务。然而,若以社会福利支出占GDP之比计算,现总人口达6700万的英国在经济合作与发展组织(OECD)中仅处于平均水平。

伦敦国王学院经济学教授乔纳森·波特斯(Jonathan Portes)认为,新冠疫情前的十年间英国政府的财政紧缩“并非没有可能”引起预期寿命的下降。英国国家统计局的最新预测对2045年的出生预期寿命作出了大幅下调,男性下调了0.6年,女性下调了0.4年。

而未来英国政府若想扭转财政紧缩时代的损失、维持乃至增加养老和医疗等社会福利水平,则面临着财政上和政治上的挑战。

去年9月,首相鲍里斯·约翰逊(Boris Johnson)推出了一项增税计划,从2022年4月起将国民保险缴纳比例提高1.25%,为NHS和社会照护提供120亿英镑的资金。

但是,这一计划的实施过程遇到了颇多阻力。去年9月8日,约翰逊为了防止自己所在的保守党的议员倒戈,仅仅提前24小时宣布对这一计划进行投票,最终以319票对248票获得通过,保守党投下反对票的议员仅有个位数。

然而,近期保守党内对加税计划的反对声音越来越高。据英国《金融时报》报道,下议院领袖雅各布·里斯-莫格(Jacob Rees-Mogg)上周在内阁发难,认为现在通胀高企、生活成本持续攀升,不应该再加税。上个月辞职的脱欧事务大臣大卫·弗罗斯特(David Frost)也曾表达对加税的不满。上次大选时保守党曾承诺不会加税,因此约翰逊的加税计划同样也意味着他将违反竞选承诺。

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